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Euro 2024: Espagne/Croatie, premier choc entre vieilles connaissances à l'Euro

AFP , Samedi, 15 juin 2024

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Leurs destins semblent liés: l'Espagne de Rodri et la Croatie de l'éternel Luka Modric, qui se sont croisées lors de quatre des six dernières compétitions internationales, s'affrontent à nouveau dès la première journée l'Euro-2024 à Berlin samedi (18H), dans le premier choc de la compétition.

Pour la Croatie, la Roja est une bête noire. Une sélection redoutée, qui semble depuis plus d'une décennie se dresser systématiquement sur sa route et prive sa génération dorée (Modric, Rakitic, Mandzukic) de titre.

2012, 2016, 2021... et maintenant 2024, c'est la quatrième fois consécutive que les deux équipes vont se rencontrer en championnat d'Europe, la septième sur les douze dernières années en compétition officielle.

Cette affiche devenue un "classique" européen entre deux des meilleures nations mondiales, était déjà celle de la dernière finale de la Ligue des nations et du quart de finale de l'Euro-2021, tous deux remportés par la Roja.

Pour ce premier choc, des dizaines de milliers de Croates sont attendus au stade et dans les rues de Berlin, comme en 2006 lors du Mondial: "une "des meilleures ambiances" que Modric, déjà là, ait connue.

Comme en 2012 en Ukraine et en Pologne, c'est dès la phase de poules qu'Espagnols et Croates croiseront le fer au Stade olympique de Berlin, avec un léger avantage donc pour l'Espagne, même si c'est la Croatie, 3e au Mondial-2022 et finaliste en 2018, qui s'est montrée la plus régulière.

Laporte forfait

"Je ne vais rien vous apprendre, les Croates répondent toujours présent dans les grands tournois. Au dernier Euro nous avons souffert pour les éliminer (5-3), au Mondial ils ont fini troisièmes, en Ligue des nations on s'est affrontés en finale...", a retracé l'ailier de Leipzig Dani Olmo, qui pourrait être aligné samedi alors qu'Aymeric Laporte "ne jouera pas", a indiqué le sélectionneur espagnol.

Cet affrontement donnera lieu à des duels de vieilles connaissances et même entre coéquipiers ou ex-coéquipiers, notamment le maître à jouer croate Luka Modric, bientôt 39 ans, et ses compagnons du Real Madrid Nacho et Dani Carvajal, ou le buteur d'Osasuna Ante Budimir et les joueurs espagnols évoluant en Liga (Le Normand, Pedri, Unai Simon).

Si elle compte de beaux atouts dans ce secteur (Rodri, Pedri, Fabian Ruiz), l'Espagne, outsider ambitieux lors de cet Euro, se méfie de l'entrejeu croate, son point fort, avec un immuable trident Brozovic-Kovacic-Modric.

Yamal "un don de Dieu"

La sélection espagnole, triple championne d'Europe (1964, 2008, 2012), compte sur ses jeunes pépites et sa force collective pour retrouver son rang parmi les meilleures nations mondiales et confirmer son rebond post-Mondial 2022.

Cette compétition, "c'est une responsabilité maximale, le défi le plus important que j'ai eu à relever jusqu'à présent", a estimé vendredi Luis de la Fuente, tandis que Rodri a évoqué "une sensation de vertige" avant le début de la compétition.

Emmenée par les virevoltants Lamine Yamal, 16 ans et Nico Williams, 21 ans, la Roja rajeunie version Luis de la Fuente dispose sur les ailes de joueurs.

Yamal, qui a porté le Barça sur ses frêles épaules cette saison en battant tous les records de précocité à sa portée, a l'occasion dès samedi de rentrer un peu plus dans l'histoire en devenant le plus jeune joueur à disputer un Euro.

Pour son sélectionneur, "c'est presque un don de Dieu, très peu de joueurs ont ses qualités", a-t-il insisté vendredi, ne précisant pas s'il commencera samedi.

"Quand j'entends tout ça, je me sens vraiment vieux... Mais ce que je peux dire, c'est que les années ne comptent pas. On n'est jamais trop jeune ou trop vieux. Ce qui compte, c'est ce qu'on montre sur le terrain", a souri de son côté vendredi le meneur de jeu croate Luka Modric.

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